La leucemia infantil y la prevención primaria

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La leucemia es el cáncer pediátrico más común, que afecta a 3800 niños al año en los Estados Unidos. Su incidencia anual ha aumentado en las últimas décadas, especialmente entre los latinos. Aunque la mayoría de los niños diagnosticados con leucemia ya están curados, muchos sufren complicaciones a largo plazo, y se necesitan urgentemente esfuerzos de prevención primaria.

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La aparición temprana de la leucemia -por lo general antes de los 5 años de edad- y la presencia al nacer de firmas genéticas "preleucémicas" indican que los acontecimientos pre y postnatales son fundamentales para el desarrollo de la enfermedad. A diferencia de la mayoría de los cánceres pediátricos, existe un creciente volumen de literatura -en los Estados Unidos y a nivel internacional- que ha implicado varios factores de riesgo ambientales, infecciosos y dietéticos en la etiología de la leucemia infantil, principalmente para la leucemia linfoblástica aguda, el subtipo más común. Por ejemplo, la exposición a los plaguicidas, el humo del tabaco, los disolventes y las emisiones del tráfico han demostrado sistemáticamente asociaciones positivas con el riesgo de desarrollar leucemia infantil.

En cambio, se ha demostrado que la ingestión de vitaminas y suplementos de folato durante el período previo a la concepción o el embarazo, la lactancia materna y la exposición a infecciones infantiles habituales reducen el riesgo de leucemia infantil. Algunos niños pueden ser especialmente vulnerables a estos factores de riesgo, como lo demuestra la carga desproporcionada de leucemia infantil en la población latina de California.

Las pruebas que apoyan las asociaciones entre la leucemia infantil y sus factores de riesgo -incluidos los análisis combinados de todo el mundo y los exámenes sistemáticos- son sólidas; sin embargo, la difusión de estos conocimientos a los médicos ha sido limitada. Para proteger la salud de los niños, es prudente iniciar programas diseñados para alterar la exposición a factores de riesgo de leucemia bien establecidos en lugar de suspender el juicio hasta que no quede ninguna incertidumbre. Los programas de prevención primaria de la leucemia infantil también darían lugar a los importantes beneficios colaterales de la reducción de otros resultados adversos para la salud que son comunes en los niños, como los perjuicios para el desarrollo neurocognitivo.

El cáncer es la segunda causa de muerte en niños de 0 a 14 años, después de los accidentes. La leucemia es el cáncer más común en los niños, representando aproximadamente un tercio de los cánceres pediátricos. Cada año se diagnostican aproximadamente 3800 niños con leucemia linfoblástica aguda (LLA) o leucemia mieloblástica aguda (LMA) en los Estados Unidos (EE.UU.). Un aumento anual pequeño pero constante de 1975 a 2012 en la tasa de incidencia ajustada por edad de la leucemia infantil en los EE.UU. ha dado lugar a un aumento general del 55% en el número anual de casos durante las últimas tres décadas y media. Los protocolos de tratamiento modernos curan el 80-90% de los niños con leucemia con menos secuelas que los regímenes anteriores.

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