Resolver el enigma de las células madre de la leucemia

La quimioterapia puede ser una de las formas más eficaces de frenar las células cancerosas que crecen en hipervelocidad, pero sólo funciona en las células que se están dividiendo activamente. En el caso de cánceres de la sangre como la leucemia, algunas células son capaces de escapar a la eliminación al no dividirse activamente o al excavar en los huesos, donde permanecen inactivas hasta una fecha posterior. Cuando emergen, estas células madre de la leucemia son capaces de engendrar nueva progenie enferma, que a su vez se multiplica y se propaga para volverse cancerosa de nuevo. Esta llamada "enfermedad mínima residual" es la pesadilla del tratamiento de la leucemia, y mata a casi todos los afectados.

Un equipo de investigadores del Centro de Cáncer Sandra y Edward Meyer de Weill Cornell Medicine cree que resolver el enigma de las células madre salvará incontables vidas y ofrecerá un nuevo paradigma de tratamiento para enfermedades mortales como la leucemia mieloide aguda (LMA).

La LMA, una forma agresiva de leucemia con características biológicas individuales únicas y en evolución que hacen que sea particularmente difícil de curar con un enfoque de "una droga para todos", es la forma más común de leucemia aguda y representa el 30 por ciento de los 300.000 adultos estadounidenses que viven con leucemia cada año. Sólo el 25 por ciento de los pacientes con LMA sobreviven más de cinco años.

Las células madre hematopoyéticas tienen propiedades regenerativas únicas que son esenciales para la constante renovación de la sangre y para la producción de miles de millones de nuevas células sanguíneas cada día. Normalmente, la médula ósea tiene células madre sanguíneas inmaduras cuyo trabajo es producir células sanguíneas maduras con el tiempo - ya sean glóbulos rojos, células linfoides o células mieloides (células que combaten las infecciones, células portadoras de oxígeno o plaquetas que forman coágulos de sangre para detener las hemorragias)

En la LMA, las células mieloides se acumulan rápidamente sin madurar, formando colecciones anormales de células, o "blastos", que nunca tienen la oportunidad de convertirse en las plaquetas, glóbulos blancos o rojos que estaban programados para ser, y terminan desplazando a las células normales y sanas en su lugar.

La quimioterapia mata estas células bloqueando su maquinaria de replicación. Pero las células madre del cáncer que no se están replicando activamente en el momento del tratamiento son capaces de sobrevivir, y las propiedades regenerativas que nos sirven cuando están sanas se vuelven mortales al permitir que el cáncer resurja.

Ser capaz de eliminar las células madre enfermas aumentaría enormemente la eficacia del tratamiento. Pero primero, los científicos deben encontrarlas y aislarlas, lo cual ha sido un gran desafío.

Las células madre de la leucemia se ven y se comportan en el cultivo como muchas otras células madre ordinarias de la sangre o de la médula ósea, lo que hace que sean difíciles de identificar y aislar sólo por su morfología (tamaño y forma). Gran parte del trabajo de Guzmán ha consistido en la búsqueda de diferencias biológicas que podrían utilizarse para diferenciar y caracterizar las células. Su laboratorio y otros grupos han identificado proteínas (antígenos) que se encuentran en la superficie de las células sanguíneas, algunas de las cuales parecen aparecer sólo en las células madre de la leucemia.

Usando estos antígenos, Guzmán y sus colegas, que incluyen a la Dra. Gail Roboz y al Dr. Duane Hassane, pueden rastrear las células madre enfermas y apuntar a ellas. De hecho, están trabajando en ensayos preclínicos como preparación para los ensayos clínicos de un tratamiento que podría aprovechar la respuesta inmunológica del cuerpo como una forma novedosa de matar las células madre y los blastos de la leucemia.

En el ensayo se utilizarán células T modificadas con receptores de antígenos quiméricos (también conocidos como células CAR-T) que han sido creadas específicamente por la empresa francesa de bioinvestigación Cellectis para atacar las CD123, uno de los marcadores de proteínas de las células madre de la leucemia. La esperanza es que las células inmunológicas diseñadas reconozcan y ataquen los blastos de la LMA y las células madre sin causar daños colaterales a las células sanas.

Los protocolos actuales de quimioterapia han permanecido sin cambios durante las últimas tres décadas. La mayoría de los pacientes adultos con LMA logran una remisión inicial que dura un promedio de dos años, lo que podría proporcionar una buena ventana para un programa de inmunoterapia CAR-T de mantenimiento de baja toxicidad para eliminar la enfermedad residual y prevenir la recaída, dijo Guzmán. También espera eventualmente probar la terapia CAR-T como un tratamiento de primera línea más preciso y disponible en el mercado.

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